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Grandes astrónomos en torno a la Biblioteca de Alejandría

Por

Hiparco de Nicea
Hiparco, Biblioteca de Alejandría, epiciclos

Hiparco

J. Planella. Ilustración para "La ciencia y sus hombres", J. Seix Editor. Barcelona, 1879
Con todo el bagaje de astrónomos anteriores (especialmente los trabajos de Aristilo y Timocharis, cien años antes) y la teoría de las excéntricas de Apolonio, Hiparco de Nicea (c. 190 aC. - c. 120 aC.) revolucionó la astronomía. Nació en Nicea de Bitinia y trabajó en Rodas y Alejandría entre 161 y 127 a. C. Sólo se conserva lo menos atractivo de su obra, a pesar de que en su época representaba una gran autoridad en astronomía "por su culto al rigor en la geometría y el respeto absoluto por el hecho probado" (cita del historiador de la ciencia Jean Beaujeu).

Además de las excéntricas, Hiparco recurrió al sistema de epiciclo/deferente (que también había sistematizado Apolonio), según el cual la trayectoria de un planeta se explica por el giro circular alrededor de la Tierra, denominado "deferente", y de otro círculo alrededor de ese planeta denominado "epiciclo". este método sirvió a Hiparco para explicar las órbitas solares y lunares, pero no para los planetas de movimientos anómalos.

Construyó instrumentos de observación que mejoraban con mucho los utilizados hasta ese momento. La "dioptría" de Hiparco fue usada por Ptolomeo, pero se considera que debió tener acceso a esferas armillares, astrolabios planos, planetarios como los de Arquímedes y esferas de estrellas fijas que representarían las constelaciones.

Recuperó y reelaboró las precisas tablas astronómicas babilónicas sobre efemérides lunares y solares, la división del círculo en 360°, 60 minutos y 60 segundos. Mantuvo el dogma pitagórico platónico del movimiento circular y uniforme de los astros, pero respetando la autoridad del hecho verificado. Construyó tablas que abarcaban cientos de años (Plinio el viejo cita 600 años) y fueron sobre las que trabajó Ptolomeo 300 años más tarde.

Su descubrimiento más notable fue la precesión de los equinoccios: el Sol necesita un poco más de tiempo para volver al mismo punto del zodíaco cada año. Por ello el equinoccio de primavera se encontraba en Tauro en la época babilónica y en tiempo de Hiparco en Aries (hoy se encuentra en Piscis).

Otro descubrimiento fundamental fue la visión de una nueva estrella en el cielo posiblemente una supernova que los anales chinos recogieron en la constelación del Escorpión en 134 aC. que le empujó a elaborar un catálogo de estrellas donde se recogía las posiciones de hasta 800 astros.

Se llama la atención sobre los 12 siglos que transcurrieron entre Ptolomeo y Copérnico en que se estancó el conocimiento del universo, pero poco del vacío de cinco siglos que tuvo lugar entre Hiparco y Ptolomeo. Como escribió Arthur Koestler, "según la lógica, desde Aristarco hay sólo un paso hasta Copérnico; desde Hipócrates sólo uno hasta Paracelso; desde Arquímedes, sólo uno hasta Galileo. Y, sin embargo, la continuidad quedó rota por un periodo de tiempo casi tan largo como el que va desde el inicio de la era cristiana hasta nuestros días" (Los sonámbulos, Barcelona, 1986).

Imagen: Hiparco observa las estrellas desde el observatorio de la Biblioteca de Alejandría. Crédito: J. Planella. Ilustración para La ciencia y sus hombres, J. Seix Editor. Barcelona, 1879.

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