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La astronomía en los pueblos prehispánicos de Mesoamérica

El conocimiento de los cielos en los pueblos de América Central

Por

arqueoastronomía, astronomía maya, astronomía azteca, calendarios americanos

Códice Dresden

Dominio público
La vida de los hombres que levantaron monumentos y edificios imponentes en todo América estaba regida y dirigida por lo que ocurría en el plano de las estrellas. Descifrar el baile de los dioses celestes era conocer el sentido de la vida, el pasado, el presente y el porvenir de sus pueblos.

Para construir un calendario riguroso que les permitiera sistematizar los presagios y las efemérides, todos los pueblos americanos precolombinos, desde Canadá hasta la Patagonia, tuvieron que levantar construcciones o trazar dibujos en el suelo con el fin de que funcionaran durante muchos siglos como auténticos almanaques de piedra.

Aquellos amos del tiempo, reyes, sacerdotes y chamanes, fabricaron ruedas medicinales, montículos de tierra, kivas solsticiales, templos observatorio y gigantescos jeroglíficos que llegaron a ser verdaderas máquinas de predecir el futuro. Desentrañar su misterio y su utilidad es la labor a la que se han aplicado los arqueoastrónomos, pioneros de una nueva ciencia interdisciplinaria que nos está mostrando la visión cósmica de las civilizaciones perdidas en los vaivenes de la historia.

Concepción astronómica de los pueblos mesoamericanos

La concepción astronómica de los pueblos mesoamericanos difería por completo de la que legaron los griegos a la cultura occidental. Existía una disposición celeste jerarquizada sin importar alrededor de qué objeto celeste se mueven las estrellas. Toda intención astronómica parecía centrada en el cronometraje del tiempo y su uso astrológico.

Este grado de conocimiento del cielo se consigue con una larga tradición de observadores. El padre Sahagún (1989) relata sobre los toltecas: "Eran tan hábiles en la astrología natural los dichos tultecas, que ellos fueron los primeros que tuvieron cuenta y la compusieron de los días que tiene el año, y las noches, y sus horas, y la diferencia de tiempos y que conocían y sabían muy bien los que eran sanos y los que eran dañosos, lo cual dexaron ellos compuestos por veinte figuras o caracteres... y eran tan entendidos y sabios, que conocían las estrellas de los cielos, y les tenían puestos nombres, y sabían sus influencias y calidades, y sabían los movimientos de los cielos, y esto por las estrellas". Citado por el profesor Jesús Galindo Trejo en su libro Arqueoastronomía en la América Antigua.

En el azteca Codex Mendoza, se representa un sacerdote cuya obligación oficial era mirar las estrellas para saber la hora. Cuenta el historiador Alvarado Tezozómoc que Moctezuma, el rey, ofrecía incienso a las estrellas más señaladas en cada estación a unas horas exactas: después del crepúsculo y después del alba.

La avanzada astronomía maya

Los mayas crearon un sistema de efemérides astronómicas, lo perfeccionaron hasta el punto de calcular periodos de 23 040 millones de días en la denominada "cuenta larga" e inventaron el concepto del cero dos mil años antes de que se utilizara en Europa.

John E. Teeple (1874-1931), uno de los primeros investigadores del calendario de los pueblos mesoamericanos postulaba que el año maya de Copán (duraba 365,2420 días) difería dos diezmilésimas de día del año trópico, una exactitud mayor que la del calendario europeo en el momento de la colonización de América central.

Los objetos celestes que más atención recibían por parte de los pueblos mesoamericanos eran

  • Luna. Aunque no es la base de los calendarios mesoamericanos, conocían perfectamente el mes sinódico (dura 29,53 días, el periodo entre dos mismas fases consecutivas de la Luna) y los ciclos de eclipses lunares.
  • Sol. El astro más adorado, imprescindible en todos los calendarios de Mesoamérica. Poseian un conocimiento preciso del año solar de 365 días, que formaba parte de los calendarios y los ciclos de eclipses del Sol. "Para la mentalidad mexica el culto solar llegó a ser una imperiosa obsesión, necesaria para mantener en vida al Sol y así asegurar la vida humana", dice el arqueoastrónomo mexicano Jesús Galindo Trejo.
  • Venus. En las páginas 46 a 50 del Codex Dresden maya se recoge un registro completo de la aparición de Venus como estrella de la mañana y de la tarde. Venus no sólo servía como elemento para establecer sus calendarios, ya que retorna al mismo lugar en la misma época del año cada 2 920 días, exactamente ocho años terrestres de 365 días, sino que además su salida matutina (helíaca) presagiaba desastres para la gente del Yucatán.
  • Pléyades. Para los mayas era Tzab, la Serpiente de Cascabel. Sabemos que para los aztecas la aparición de las Pléyades marcaba el comienzo de sus días festivos más señalados. Fray Bernardino de Sahagún contaba que la Ceremonia de la Unión de los Años tenía lugar cada 52 años y comenzaba cuando las Pléyades transitaban el cenit a medianoche.
  • Otras estrellas. No se conocen muchas referencias a otras estrellas, pero sí se tienen noticias de que algunos astros llamativos recibieron un culto especial como Aldebarán, la estrella alfa de Tauro, una estrella roja fue identificada con Yohualte-cuhtli, el "señor de la noche".
  • Fenómenos celestes ocasionales. El profesor Galindo Trejo ha identificado varias representaciones que indican conocimiento de eclipses, cometas e incluso asegura que en Xihuingo, una antigua ciudad teotihuacana, existen representaciones de la supernova de 393 dC. que también recogieron los anales chinos. Estos eventos se asociaban con catástrofes o grandes acontecimientos.

Para más información sobre arqueoastronomía en Mesoamérica:

Imagen: Codex Dresden maya donde se registra la aparición de Venus como estrella de la mañana y de la tarde. Crédito: Dominio público
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