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Escuela jonica: los primeros astrónomos

Por

Tales de Mileto
Tales de Mileto, Anaximandro, Anaxímenes

Tales de Mileto y los siete sabios de Grecia ante el tirano Periandro

Ilustrador: P. Ros para "La Ciencia y sus hombres" (Ed. J. Seix, Barcelona, 1879)
Nació y murió en Mileto en la costa egea de Asia Menor, en la costa de la actual Turquía. entre 630 y 545 aC. Conocido desde la antigüedad como el primero y más importante de los siete sabios de Grecia, también llamado "el sabio astrónomo".

Aunque estudió leyes y participó en la política de Mileto en su juventud, su facilidad para el aprendizaje de conceptos matemáticos (se le atribuye el teorema que lleva su nombre) y su conocimiento de los calendarios caldeos y fenicios le sirvieron para aplicar la astronomía a la mejora de la vida cotidiana.

Las lecciones de Thales eran gratuitas y cuando tenía necesidades económicas aplicaba sus conocimientos en meteorología. Cuenta Diógenes Laercio que llegó a prever un año fértil en aceitunas por lo que compró un gran número de prensas. En efecto, la cosecha fue abundante, subarrendó las prensas y ganó una buen cantidad de dinero.

La redondez de la Tierra

Imaginó una Tierra redonda que flotaba sobre una superficie infinita de agua (el elemento primordial, según Tales) y todos los objetos celestes circulaban a su alrededor. Según Aecio, Tales de Mileto fue el primero en decir que la Luna era iluminada por el Sol. Idea que se transmitiría en el mundo antiguo, pero que pocos siglos más tarde se había abandonado por completo

Dividió el cielo en cinco círculos (el ecuador, los dos trópicos, el ártico y el antártico) y el año en 365 días. Midió con bastante exactitud el diámetro aparente del Sol, escribió sobre los equinoccios, ayudó a los marinos a orientarse con la Osa Menor, aclaró la verdadera causa de las fases de la luna y fue el primero de los griegos en predecir eclipses de sol, el del año 585 aC., predicción que le granjeó una gran fama en toda Grecia. Si realmente sucedió así, descubrió el movimiento del sol en declinación y por tanto la trigonometría esférica casi cuatro siglos antes que Hiparco.

No quedan escritos, pero Simplicio le atribuye una astronomía náutica y Diógenes Laercio un libro de solsticios y equinoccios, pero se han perdido, por lo cual no se sabe a ciencia cierta que se produjeran tales predicciones.

También en el terreno de lo legendario, cuentan sus biógrafos que enseñó a los sacerdotes egipcios a medir las pirámides por su sombra por lo que tuvo conocimientos del triángulo equilátero. Aseguran también que su epitafio rezaba: "tan pequeño es su sepulcro aquí en la tierra como grande es la gloria de este príncipe en la región de las estrellas".

En cualquier caso fue el primer científico propiamente dicho con una claridad sorprendente que relegó las maravillas celestes al terreno de la mecánica y las desposeyó del carácter divino que le otorgaban los pueblos antiguos. Aunque sentó las bases de la escuela jónica de astronomía, sus mejores hipótesis cosmológicas se acabaron perdiendo hasta el Renacimiento.

Imagen: Banquete del tirano Periandro y su mujer a los siete sabios de Grecia en Corinto. De pie Tales de Mileto expone sus teorías; tras él, Pítaco, Solón, Esopo, Bías, Anacarsis y Cleóbulo (una de las muchas combinaciones imaginadas de los siete sabios). Ilustrador: P. Ros para "La Ciencia y sus hombres" (Ed. J. Seix, Barcelona, 1879).

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